Sito di Hanford

Sito di Hanford, chiamato anche (1943–46) Hanford Engineer Works o (1947–76) Hanford Nuclear Reservation, grande sito nucleare statunitense fondato durante la seconda guerra mondiale per la produzione di plutonio, parte del quale è stato utilizzato nella prima bomba atomica. Si trova nel centro-sud di Washington, a nord-ovest di Richland, ed era originariamente gestito dal Corpo degli ingegneri dell’esercito degli Stati Uniti come unità del Progetto Manhattan e successivamente amministrato da agenzie governative civili. Dopo la cessazione delle attività nel 1990, il sito di Hanford è diventato il più grande lavoro di bonifica ambientale nella storia degli Stati Uniti.

Il sito è stato scelto, nel 1942, per il suo isolamento da aree densamente popolate e per la disponibilità, in grandi quantità, di di acqua di raffreddamento dal fiume Columbia e di energia elettrica dagli impianti idroelettrici Grand Coulee Dam e Bonneville Dam. Due città, Hanford e White Bluffs, furono evacuate e la nazione dei nativi americani Wanapum fu trasferita nel processo di bonifica del sito. Hanford Engineer Works, come veniva chiamato il tratto di 400.000 acri (160.000 ettari), era originariamente gestito sotto contratto dalla compagnia chimica DuPont. Durante la guerra nel sito lavoravano fino a 51.000 persone.

I reattori nucleari raffreddati ad acqua di Hanford erano più grandi di qualsiasi altro reattore esistente ed erano distanziati l’uno dall’altro per ridurre la probabilità che un singolo incidente potrebbe interrompere l’intera operazione. Il loro scopo era sintetizzare il plutonio dall’uranio. Dopo aver subito reazioni nucleari a catena nei reattori, l’uranio esaurito è stato caricato su vagoni ferroviari, immagazzinato per il raffreddamento e quindi trasferito in un impianto di separazione chimica dove l’uranio è stato liquefatto e il plutonio recuperato. I tre impianti di separazione originali erano chiamati canyon perché costruiti all’interno di trincee lunghe (800 piedi).

Il primo reattore di produzione, B Reactor, entrò in funzione nel settembre 1944. Il febbraio successivo fu la prima spedizione di plutonio inviato a Los Alamos, New Mexico, dove furono fabbricate le bombe atomiche. Il plutonio di Hanford ha alimentato la bomba che è stata fatta esplodere vicino ad Alamogordo, nel Nuovo Messico, il 16 luglio 1945 (il test della Trinità), e la bomba (chiamata Fat Man) che ha effettivamente posto fine alla guerra quando è stata fatta esplodere su Nagasaki, in Giappone, ad agosto 9. (La bomba di Hiroshima è stata alimentata dall’uranio 235 proveniente dall’impianto nucleare di Oak Ridge, Tennessee.)

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Nel 1946 la Hanford Engineer Works fu rimossa dal controllo militare e General Electric sostituì DuPont come principale appaltatore. Nel 1947 la Riserva nucleare di Hanford, come era allora nota, passò sotto la giurisdizione della neonata Commissione per l’energia atomica. La produzione di plutonio cessò brevemente dopo la guerra, ma riprese nel 1948 con l’intensificarsi della Guerra Fredda. Altri cinque reattori entrarono in servizio tra il 1949 e il 1955. Il nono e ultimo reattore, N Reactor, divenne operativo nel marzo 1964. A differenza degli altri, produceva elettricità oltre che plutonio. I primi otto reattori furono chiusi tra il 1964 e il 1971, ma il reattore N rimase in uso fino al 1987. L’ultimo degli impianti di separazione chimica, PUREX (Plutonium Uranium Extraction Plant), chiuse nel 1990.

Anche se il plutonio -I metodi di produzione sono diventati più efficienti nel corso degli anni, enormi quantità di scorie nucleari sono rimaste a Hanford, in gran parte sotto forma di liquidi corrosivi, fisicamente caldi e pericolosamente radioattivi. I rifiuti liquidi sono stati immagazzinati in loco in 177 serbatoi sotterranei, il più grande dei quali aveva una capacità di 1.000.000 galloni (3.785.000 litri). I primi ad essere installati sono stati i serbatoi monostrato, alcuni dei quali hanno sviluppato perdite nel corso degli anni. Successivamente sono stati installati serbatoi a doppio guscio più sicuri. Alcuni rifiuti liquidi sono stati scaricati direttamente nel terreno. Per quanto riguarda i rifiuti solidi, la forma più notevole era il combustibile nucleare esaurito, più di 2.000 tonnellate del quale erano immagazzinate in contenitori soggetti a corrosione all’interno di bacini pieni d’acqua, alcuni dei quali erano vicino al fiume Columbia. Altri solidi contaminati, dagli indumenti da lavoro ai vagoni ferroviari, venivano solitamente sepolti in fosse o trincee.

Dal 1977 il sito di Hanford è sotto il controllo del Dipartimento dell’Energia degli Stati Uniti (DOE). Una pulizia formale è iniziata nel 1989 in base ai termini di un patto chiamato Accordo tripartito, negoziato dal DOE, dall’Agenzia per la protezione ambientale e dallo stato di Washington. Il lavoro programmato è stato ampio. Comprendeva il cocooning (rivestimento in acciaio e cemento) otto dei nove reattori, lasciando solo l’edificio del reattore B da mantenere come punto di riferimento storico nazionale; demolire la maggior parte delle altre strutture; vetrificare (trasformando in un solido simile al vetro) parte dei rifiuti liquidi; trasferire il combustibile solido esaurito in un deposito nazionale; e il trattamento delle acque sotterranee contaminate.All’inizio del 21 ° secolo gran parte del lavoro rimase incompiuto e si prevedeva che la pulizia sarebbe continuata negli anni 2040.

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