Proprietários de medalhões de táxi ainda estão se afogando com empréstimos inadimplentes

Na quinta-feira, um mar de táxis amarelos alcançou a Ponte do Brooklyn enquanto proprietários de medalhões de táxi exigiam ação em um apelo que vinham fazendo há meses, se não anos: “Perdão da dívida agora.”

Aproximadamente 6.000 dos medalhões amarelos dos táxis da cidade de Nova York – as placas de metal que autorizam alguém a dirigir um táxi – são de propriedade independente dos chamados motoristas proprietários. E durante o táxi medalhões costumavam ser considerados um bom investimento de longo prazo para esses motoristas – muitos dos quais são imigrantes – eles se tornaram uma responsabilidade esmagadora, pois seu valor despencou. O valor de um medalhão passou de $ 200.000 em 2002 para mais de $ 1 milhão em 2014 , caiu para menos de US $ 200.000 logo em seguida. Na época, grande parte da culpa foi colocada no aumento de aplicativos de saudação de carona em grande parte não regulamentados, como Uber e Lyft. Mas a saudação por si só não era a culpada.

Durante anos, líderes do setor de táxis e instituições de crédito se envolveram em atividades enganosas ou arriscadas encerrar as práticas, elevando artificialmente o valor dos medalhões e levando os condutores independentes a empréstimos inadimplentes. Uma investigação ganhadora do Prêmio Pulitzer pelo The New York Times em 2019 revelou os detalhes de algumas dessas práticas – e até que ponto os líderes da indústria e agências governamentais participaram, incentivaram ou fecharam os olhos para essas práticas de empréstimo arriscadas. Essa investigação gerou ligações de legisladores estaduais e locais para ajudar proprietários de medalhões vulneráveis a se livrar de empréstimos subaquáticos e evitar ações semelhantes no futuro.

Algumas medidas foram tomadas desde então, incluindo uma queixa apresentada pela procuradora-geral estadual Letitia James contra o governo da cidade de Nova York por contribuir para a inflação artificial dos valores dos medalhões e para a fraude dos proprietários de medalhões. Mas, na maioria das vezes, os planos de resgate para proprietários de medalhões ou reformas de longo prazo da indústria foram colocados em segundo plano enquanto a cidade enfrenta a pandemia do coronavírus. Os esforços para aliviar a dívida dos motoristas de táxi de Nova York podem ter caído no esquecimento nos últimos seis meses, mas agora os motoristas de táxi estão pedindo ajuda novamente, lembrando aos legisladores que a crise da dívida pré-coronavírus só foi exacerbada pela pandemia. As viagens de táxi amarelo caíram 92% em junho em comparação com o ano anterior, de acordo com dados da Comissão de Táxis e Limusines. Em janeiro, a dívida média enfrentada pelos proprietários de medalhões era de cerca de US $ 700.000.

A caravana de taxistas amarelos exigindo alívio da dívida na quinta-feira foi apenas o mais recente – e o que mais chamou a atenção – em uma série de protestos semelhantes que eles fizeram vem travando nos últimos meses em uma tentativa de chamar a atenção para como a pandemia transformou sua crise de mal a pior. “Esta é uma grave crise humanitária em formação”, disse Bhairavi Desai, diretor executivo da New York Taxi Workers Alliance, um grupo que representa os motoristas de táxi e veículos de aluguel na cidade. “O perdão da dívida por si só não é a solução para de quanto reparo a indústria precisa e de quanto os motoristas precisam para sair da pobreza. Mas sem o perdão da dívida, esta indústria entra em colapso – ponto final. ”

Além do fato de que os motoristas de táxi da cidade são em grande parte compostos por nova-iorquinos imigrantes de baixa renda, Desai disse que muitos também estão em alta risco para COVID-19, com muitos motoristas-proprietários com mais de 62 anos. “Quarenta por cento dos motoristas-proprietários que pesquisamos disseram que tinham (COVID-19) ou que foram colocados em quarentena porque alguém com quem viviam tinha (COVID -19) ”, disse ela.

Desai e a Taxi Workers Alliance têm defendido um plano que, segundo ela, incentivaria os bancos a refinanciar os empréstimos de medalhões dos motoristas em um valor administrável para os motoristas por meio de a cidade intervém como uma espécie de fiador do empréstimo. De acordo com a proposta, se o proprietário do medalhão não pagasse o empréstimo e o medalhão fosse executado e colocado em leilão em uma venda pública, a cidade de Nova York concordaria em fazer um lance mínimo igual ao saldo do empréstimo multiplicado por 105%.

Mas a oferta de ter a cidade como barreira só se estenderia aos empréstimos reestruturados para US $ 125.000 e refinanciados em não mais do que US $ 750 por mês ao longo de 20 anos. Essa proposta, disse Desai, incentivaria os credores a se reestruturarem nesses termos – sabendo que a cidade ficaria em perigo se o dono do medalhão inadimplisse, o medalhão foi executado e nenhum outro licitante se apresentou.

Isso semana, o The Wall Street Journal relatou que a Marblegate Asset Management, uma empresa de investimento que atualmente é a maior detentora de empréstimos de medalhões de táxi em Nova York, tem dado aos proprietários de medalhões um “feriado de empréstimo” todos os meses desde meados de março e, em alguns casos, vem reduzindo empréstimos para US $ 300.000, subtraindo centenas de milhares de dólares em dívidas.Mas Desai disse que empréstimos mesmo tão grandes são irrealistas e incontroláveis para os motoristas.

O membro do conselho da cidade de Nova York, Mark Levine, tem pressionado a cidade para ajudar a comprar e refinanciar empréstimos desde o ano passado, e disse que estava a bordo com uma proposta como a de Desai. “A cidade, ao fornecer um piso para o mercado com uma garantia de empréstimo, poderia incentivar os credores a refinanciar até o valor real”, disse Levine, estimando que algum tipo de programa de garantia de empréstimo poderia ser implementado para cerca de dezenas de milhões de dólares. (Uma estimativa do “pior cenário” por Desai que inclui suposições de que 6.000 empréstimos estão submersos e o valor de um medalhão não sobe acima de US $ 75.000, coloca o custo de sua proposta em US $ 75 milhões em 20 anos.)

Levine disse que estabelecer esse tipo de programa provavelmente não exigiria legislação na Câmara Municipal, mas há algum debate sobre isso. “Não está claro se precisamos estabelecer uma nova entidade como uma organização sem fins lucrativos ou se poderíamos fazer isso por meio de entidades existentes como (a New York City Economic Development Corp.)”, disse ele.

Mas com Nova York Cidade que enfrenta sua própria crise orçamentária, a administração do prefeito Bill de Blasio ainda não aceitou essa proposta. Em resposta a uma pergunta sobre se a cidade apoiaria tal plano, o porta-voz de de Blasio, Mitch Schwartz, apontou os comentários que o prefeito fez no início de agosto sobre a necessidade de estímulo federal para apoiar qualquer tipo de socorro financeiro. “Em termos de algum tipo de esforço maior, isso realmente precisa vir com dólares federais, especialmente à luz de nossa crise fiscal”, disse de Blasio na época.

No início deste ano, pouco antes da pandemia atingir Nova York, uma Força-Tarefa Taxi Medallion que foi convocada para propor soluções para a crise da dívida divulgou um relatório com recomendações para soluções imediatas para as dívidas dos proprietários de medalhões e reformas de longo prazo para ajudar a manter o t axi indústria à tona. Incluído nesse relatório estava uma proposta de parceria público-privada para comprar e reestruturar dívidas – possivelmente no valor de até US $ 600 milhões.

O membro do conselho municipal Ydanis Rodriguez, que co-presidiu a força-tarefa , disse que as propostas no relatório da força-tarefa continuam tão importantes como sempre – incluindo o resgate – mas disse que parte desse apoio deve vir do governo federal. Outra medida que Rodriguez disse que a cidade poderia tomar seria financiar “centros de recursos para motoristas” que oferecem aconselhamento jurídico e financeiro para motoristas. Um desses centros foi inaugurado em maio e, até o final de julho, atendia 500 licenciados TLC, de acordo com Schwartz.

Nesse ínterim, os condutores de proprietários de medalhões estão mantendo sua defesa e se organizando para o alívio da dívida – em parte por meio de uma ligação semanal da Zoom de três horas e um grupo de WhatsApp que os mantém conectados. Não quero que as pessoas desistam e fiquem desmoralizadas ”, disse Desai, mencionando os motoristas de táxi que morreram por suicídio nos últimos anos. “Nunca mais queremos ver aquele pesadelo de novo.”

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