Doente ou seda: como os bichos-da-seda teceram o germe. Teoria da doença

No início dos anos 1800, muitos cientistas renomados acreditavam que a doença ocorria espontaneamente por cheiros ruins ou “miasmas” (conhecida como teoria do miasma). Sabemos hoje que alguns micróbios podem produzir odores inebriantes enquanto prosperam em decomposição, então associar “cheiros ruins” e doenças faz sentido em uma retrospectiva. A teoria do miasma transformou o perfume no Purell do início do século 19 e deu ao médico da peste seu distinto nariz potpourri.

O bico de uma máscara de médico contra a peste permitia aos médicos transportarem itens aromáticos para “purificar” o ar, de acordo com a teoria do miasma prevalecente na época.

Na verdade, não poderia haver microbiologia moderna sem uma teoria dos “germes”. Na época em que a teoria dos germes foi descoberta em 1835, ela tinha a tarefa monumental de derrubar a teoria do miasma predominante. As revoluções começam pequenas, e a revolução da teoria do miasma começou com um esporo em germinação nas costas de um bicho-da-seda na Itália.

A ascensão da precária indústria da seda europeia

Como as doenças que elas podem causar, a teoria dos germes não ocorreu espontaneamente, uma vez que Antonie van Leeuwenhoek descreveu os micróbios como “animálculos”. Foi necessária uma séria motivação para os cientistas vincularem os micróbios às doenças depois de descobrirem os microrganismos; essa motivação era baseada na economia. Especificamente, o desejo de produzir seda fina finalmente levou à associação entre micróbios e infecção. A paixão histórica da Europa e do Oriente Médio pela seda era tão forte que sua rota comercial para a China era chamada de “rota da seda”. A indústria da seda (também chamada de sericultura), importada certamente da China e talvez no cabelo de uma princesa intrépida, estava florescendo em toda a Europa por volta de 1100. No entanto, a produção de seda requer um grande número de bichos-da-seda – e um grande número de qualquer população torna-se vulnerável a doenças infecciosas.
Se você nunca pensou sobre de onde vem a seda, aqui vai uma breve introdução: os bichos-da-seda são “vacas” de lagarta que tecem casulos de seda em troca de pilhas (e pilhas) de folhas de amoreira. Felizmente, os bichos-da-seda foram domesticados por pelo menos 5.000 anos (chegando à lenda), então essas lagartas são bastante cooperativas, dadas as condições certas.

Um bicho-da-seda recém-surgido batendo suas asas ineficazes pela primeira vez.

Fonte: Foto cedida por B. Lovett.

Manter lagartas suficientes para produzir os quilômetros de seda necessários para as condições de criação de tecidos ideais para doenças de lagarta. Cientistas e produtores de seda eram inicialmente ignorantes sobre a batalha entre os bichos-da-seda e seus patógenos e o sucesso das fazendas de bichos-da-seda era, portanto, precário. Era uma tragédia comum as fazendas de bicho-da-seda serem infestadas de doenças com poucas intervenções que os fazendeiros podiam aplicar.

Isso levou a práticas supersticiosas de criação de bicho-da-seda, como queimar incenso, baseadas na tradição e na crença da época de que cheiros ruins iriam adoecer espontaneamente os bichos da seda. Bichos-da-seda doentes significavam menos seda, o que resultava em menos lucro para a indústria da seda. Como acontecia em muitos países, a Itália estava enfrentando um futuro árido e sem seda com sua indústria do bicho-da-seda. Essas falhas no cultivo do bicho-da-seda fizeram com que a indústria buscasse uma resposta na ciência.

A Teoria Germinal da Doença nos Bichos-da-Seda italianos

Agostino Bassi foi um cientista de insetos de Lodi que começou a trabalhar para criar soluções práticas para manter os bichos-da-seda saudáveis e, assim, salvar a indústria da seda em declínio. Os cientistas sabem hoje que a indústria da seda lutava contra vários microrganismos: vários vírus, bactérias e fungos têm gosto por lagartas. Na época de Bassi, embora a etiologia microbiana fosse desconhecida, as doenças causadas por esses diferentes micróbios eram classificadas por seus sintomas distintos.

Um esboço do entomologista italiano Agostino Bassi, que desenvolveu a teoria dos germes das doenças nos bichos-da-seda.

As doenças do bicho-da-seda têm muitos nomes diferentes ao longo da história da produção de seda, mas os cientistas modernos usam os nomes franceses: pebrine, muscardine, flacherie e grasserie. Bassi concentrou-se na muscardina branca, que transforma as lagartas em pequenas múmias que posteriormente geram fungos brancos brilhantes. O sintoma era tão marcante que os franceses o chamaram de “muscardina”, em homenagem a um bombom homônimo. Para Bassi, essa doença era chamada de calcinaccio (italiano para “entulho”). O outro nome adotado pelos produtores de seda italianos foi “mal del segno”, porque perceber essa doença entre suas lagartas era definitivamente um “mau sinal.”
Depois de escolher uma doença que era ao mesmo tempo conspícua e um problema urgente para a indústria italiana da seda, Bassi passou os próximos 25 anos estudando cuidadosamente os bombons do bicho-da-seda. Ele começou fazendo perguntas simples: quais lagartas sucumbem à doença? Como as lagartas doentes estão relacionadas? Como a doença progride? No final das contas, ele estava procurando uma maneira de prever quais lagartas adoeceriam, para que os produtores de seda pudessem intervir antes que uma lagarta doente se tornasse epizoótica.
A pesquisa de Bassi o levou a entender que a doença poderia ser transmitida de forma confiável movendo esporos de fungos. um bombom de bicho-da-seda morto em uma lagarta saudável. Imagine a luz de velas refletindo em um aglomerado de esporos de fungos enquanto este entomologista Italliano os carregava através de um arco intencional até um bicho-da-seda desavisado. Este foi um momento de mudança de paradigma em nossa compreensão da doença: o alvorecer da teoria dos germes. Bassi percebeu que, se os produtores de seda querem mais seda, precisam de menos bombons infecciosos.

Os fios entrelaçados da microbiologia básica e aplicada

Bassi destilou sua realização em um manuscrito intitulado “Del mal del segno, calcinaccio o moscardino, ”Com um subtítulo traduzido para o inglês como“ uma doença que afeta os bichos-da-seda e sobre os meios de libertá-los até mesmo os mais devastados estabelecimentos de criação ”. Aqui, a descoberta fundamental de que micróbios (ou seja, “um germe estranho”) pode causar doenças está entrelaçada com dicas práticas para a criação de bichos-da-seda.
A teoria de Bassi teve um impacto tão grande em nossa compreensão da doença que suas dicas de reprodução de bichos-da-seda são óbvias para um leitor moderno: entre eles estão 1) usar desinfetantes para limpar insetos e equipamentos contaminados, 2) separar lagartas para evitar a transmissão de doenças e 3) remover lagartas infectadas antes que se tornem contagiosas. Testemunhar esse fenômeno em insetos o levou a propor que nós, humanos, somos igualmente suscetível a doenças causadas por germes.

Lagartas de bicho-da-seda recém-eclodidas que estão deixando seus ovos brancos com fome procure algumas folhas de amoreira.

Fonte: Foto cedida por B. Lovett.

Inspirando a próxima geração de cientistas

A importância da nova teoria de Bassi foi reconhecida imediatamente tely. Como suas dicas de reprodução do bicho-da-seda baseadas em evidências ofereciam um caminho a seguir para as indústrias de bicho-da-seda infectadas por doenças em toda a Europa, ele foi traduzido para muitos idiomas, incluindo o francês, para que pudesse ser amplamente distribuído. A tradução francesa do trabalho de Bassi caiu na mesa de Louis Pasteur, que foi fortemente influenciado por essa teoria da doença germinativa.
Pasteur passou a trabalhar com pebrine em bichos-da-seda (uma doença microsporidiana causada principalmente por Nosema bombycis), e ele defendeu a teoria dos germes da doença para ajudar a derrubar a teoria do miasma para sempre. Esta história representa a ciência no seu melhor: internacional, colaborativa, fundamental e então aplicada. Hoje, Bassi é homenageado em nome do fungo muscardina branco Beauveria bassiana que o ajudou a tirar suas conclusões monumentais. Esta homenagem reconhece que este cientista italiano traçou o fio do nosso desejo pelas coisas boas da vida até uma compreensão mais profunda do mundo ao nosso redor.
Leitura adicional
Esta história de patologia de inseto e muitas outras, incluindo a primeira encontro com uma pupa de bicho-da-seda, são contados de forma mais completa e eloquente em Doença em um acorde menor, de Edward A. Steinhaus.

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