La cantante blues Bessie Smith, uccisa in un incidente d’auto nel Mississippi, viene sepolta

La leggendaria cantante blues Bessie Smith è sepolta vicino a Philadelphia, Pennsylvania, il 4 ottobre 1937. Circa 7.000 persone in lutto hanno partecipato al suo funerale. La Smith era stata uccisa pochi giorni prima quando la vecchia Packard che stava guidando aveva urtato un camion parcheggiato vicino a Coahoma, Mississippi, tra Clarksdale e Memphis. Non c’è traccia della data di nascita esatta di Smith, ma aveva circa 43 anni.

Bessie Smith lavorava nel mondo dello spettacolo da quando era un’adolescente. Nel 1912, si unì a una compagnia di vaudeville itinerante, i Rabbit Foot Minstrels e trascorse il decennio successivo cantando in spettacoli di menestrelli e cabaret in tutto il sud. (Una voce popolare sosteneva che la grande Blues Gertrude “Ma” Rainey, la leader dei Foots, avesse rapito la talentuosa giovane cantante e l’aveva trascinata da uno spettacolo all’altro contro la sua volontà. Questo non era vero – Rainey era amico e mentore di Smith – ma ha fatto una grande pubblicità.)

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Nel 1923, Smith pubblicò il suo primo disco “, Blues senza cuore. ” Ha venduto quasi 800.000 copie e l’ha resa una superstar. In effetti, alla fine degli anni ’20 Smith aveva fatto più soldi di quanto avesse mai fatto qualsiasi artista di colore. Si è esibita e ha registrato con luminari come Clarence Williams, Louis Armstrong e la band di Fletcher Henderson e ha recitato nel film del 1929 “St. Louis Blues”. Sfortunatamente, negli anni ’30 la carriera di Smith andò in stallo. La Depressione, i gusti musicali mutevoli che prediligevano il jazz e lo swing invece del blues vaudeville e il severo alcolismo della cantante le resero quasi impossibile trovare lavoro. Verso la fine del decennio, però, Smith aveva ha iniziato a registrare e ad esibirsi di nuovo.

Le circostanze che circondano la morte della cantante sono misteriose. Sappiamo che Smith è stata gravemente ferita – il suo braccio è stato quasi tagliato – nell’incidente. Dopo di che, alcune persone dicono, il medico sulla scena la ignorò mentre si prendeva cura dei dossi e dei graffi di una coppia bianca che si trovava in un vicino paraurti.Altre fonti dicono che Smith morì dissanguato mentre la sua ambulanza andava in giro alla ricerca di un ospedale che curasse i pazienti di colore. (Edward Albee ha basato la sua commedia del 1959 “The Death of Bessie Smith” su questa versione degli eventi.) La maggior parte degli storici ora concorda sul fatto che le storie sono apocrife: Smith è arrivata all’ospedale, ma le sue ferite erano così gravi da non fare differenze ence.

Nell’estate del 1970, poco prima della sua morte per overdose di eroina, la giovane cantante Janis Joplin fece realizzare una lapide per la tomba senza marchio di Smith. Si legge: “Il più grande cantante blues del mondo non smetterà mai di cantare”.

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