John Peter Zenger (Italiano)

John Peter Zenger

Riepilogo del caso

accuse di diffamazione sediziose per aver stampato informazioni vere su funzionari governativi corrotti

John Peter Zenger, un immigrato tedesco, si è stabilito a New York con la sua famiglia all’età di 13 anni nel 1710. Trascorse la sua infanzia come apprendista di William Bradford imparando il mestiere della stampa prima di creare la sua macchina da stampa nel 1725.

Zenger fu avvicinato dagli alleati politici del capo recentemente rimosso Il giudice Lewis Morris funge da tipografo per un giornale indipendente. Alla fine del 1733 il New-York Weekly Journal fu un enorme successo per gli alleati di Morris e i nemici del governatore della colonia William Cosby, che aveva sommariamente licenziato Morris per essersi rifiutato di sostenere le sue richieste di pensione.

Immediatamente Cosby cercò di intraprendere un’azione legale contro Zenger e la sua tipografia per ritorsione contro il giornale che ha costantemente criticato l’amministrazione del governatore.

Nonostante abbia accatastato i tribunali di New York con magistrati favorevoli e abbia selezionato ciascun gran giurì, Cosby non riuscì a gennaio e di nuovo a ottobre del 1734 per ottenere l’accusa di Zenger che cercava.

ncapace di lavorare attraverso il sistema legale per raggiungere il fine desiderato per la questione, Cosby ha cercato di ordinare il rogo pubblico di copie del giornale come mezzo per censurare la pubblicazione di Zenger. Anche questo fallì poiché gli assessori di New York, membri del consiglio municipale, rifiutarono di permetterlo.

Nel novembre del 1734, un anno intero dopo la prima pubblicazione del Weekly Journal, Cosby ricorse a procedere contro Zenger attraverso una procedura legale altamente impopolare nella colonia, che ha permesso all’accusa di portare le accuse senza un rinvio a giudizio del gran giurì. Il tribunale di Cosby ha successivamente emesso un mandato di arresto per l’arresto di Zenger.

Il 17 novembre 1734, Zenger fu incarcerato in attesa di processo per diffamazione sediziosa. Con la cauzione fissata a £ 400, un’enorme somma per uno stampatore, Zenger è rimasto in prigione per dieci mesi in attesa del processo, mentre sua moglie pubblicava fedelmente il giornale raccogliendo il sostegno popolare.

Alla sua denuncia nell’aprile del l’anno successivo, gli avvocati di Zenger sostenevano che la rimozione sommaria del presidente della Corte Suprema Morris “per piacere del governatore” era impropria. Non sorprende che i giudici appena nominati non fossero d’accordo e raddrizzarono gli avvocati di Zenger per questa affermazione. Nonostante fosse un alleato di Cosby, Zenger’s L’avvocato nominato dal tribunale, John Chambers, ha sfidato due volte l’elenco della giuria e ha assicurato che Zenger avrebbe ricevuto una giuria generalmente equa. La data del processo fu quindi fissata per il 4 agosto 1735.

Durante questo periodo, gli alleati di Zenger furono in grado di per assicurarsi la rappresentanza per lui dal principale avvocato di processo nelle colonie, Andrew Hamilton. Date le leggi che circondavano la diffamazione in quel momento, il compito di Hamilton era estremamente difficile. L’accusa doveva solo provare che Zenger aveva stampato gli articoli, non che ciò che aveva stampato fosse falso.

È importante capire che il concetto legale di diffamazione all’epoca era molto diverso da quello che intendiamo noi per intendere ora. A quel tempo, la verità delle dichiarazioni presumibilmente diffamatorie non era solo una difesa contro le accuse. Piuttosto, è stato un fattore aggravante, qualcosa che è stato visto aumentare la gravità del reato, perché le accuse contro il governo erano tanto più scandalose se, effettivamente, quelle accuse fossero vere.

che non potevano interpretare se gli articoli erano calunniosi. Piuttosto, questo compito era riservato ai principali alleati di Cosby: i due giudici che sovrintendevano al processo. Questo sistema garantiva un verdetto a favore di Cosby, perché non importava se la “diffamazione” fosse falsa o malevola, piuttosto importava solo che Zenger l’avesse pubblicata. Il presidente della Corte Suprema James DeLancey ha informato Hamilton in modo chiaro su questo argomento, sostenendo “Non può essere ammesso, signor Hamilton, a fornire la verità di una diffamazione in prova”.

Andrew Hamilton difende John Peter Zenger in tribunale

Il 4 agosto il processo è iniziato. Mentre l’accusa ha portato i suoi testimoni per provare la stampa degli articoli da parte di Zenger, Hamilton si è alzato e ha affermato che ciò non era necessario poiché Zenger ha ammesso di stampare i documenti. L’accusa ha risposto, dopo un periodo di silenzio, “Poiché il signor Hamilton ha confessato la stampa e la pubblicazione di queste diffamazioni, penso che la giuria debba trovare un verdetto per il re”. Il presidente della Corte Suprema DeLancey ha rafforzato questa direzione con l’ordine secondo cui i giurati devono dichiarare Zenger colpevole di diffamazione quando ha ammesso di aver pubblicato gli articoli.

È importante capire che il concetto legale di diffamazione all’epoca era molto diverso da quello che intendiamo ora.A quel tempo, la verità delle dichiarazioni presumibilmente diffamatorie non era solo una difesa contro le accuse. Piuttosto, è stato un fattore aggravante – qualcosa che è stato visto aumentare la gravità del reato – perché le accuse contro il governo erano tanto più scandalose se, effettivamente, quelle accuse erano vere.

Hamilton, nel suo lungo riassunto alla giuria, ha risposto a questi ordini sostenendo l’annullamento della giuria affermando:

Lo so, possa piacere a Vostro Onore, la giuria potrebbe così. Ma so anche che potrebbero fare diversamente. So che hanno il diritto oltre ogni controversia di determinare sia la legge che il fatto; e dove non dubitano della legge, dovrebbero farlo. Lasciare al giudizio del tribunale se le parole siano diffamatorie o meno in effetti rende le giurie inutili (per non dire peggio) in molti casi.

A seguito del svolta inaspettata verso l’annullamento, il presidente della Corte ha ricordato alla giuria i suoi ordini di restituire un verdetto di colpevolezza e l’esplicibilità della legge su questo punto. Deliberando per soli 10 minuti, la giuria ha emesso un netto verdetto di non colpevolezza. Le richieste di ordine del presidente della Corte Suprema sono state soffocate dalle “grida di gioia” con DeLancey che alla fine ha lasciato “l’aula alla folla esultante”.
Mentre è chiaro che il processo è iniziato il 4 agosto, diverse fonti riferiscono che Zenger era assolto il 4 o il 5 agosto 1735. Non avendo ancora trovato materiale storico definitivo, commemoriamo questa assoluzione il 5 agosto come riportato dal professore di diritto Douglas O. Linder e dalla Jacob Burns Law Library della George Washington University,

La narrazione del processo e i successivi documenti sul processo rivelano una giuria completamente riluttante a far rispettare la legge o gli ordini del giudice in uno dei primi esempi americani di annullamento della giuria.

L’assoluzione di Zenger ha indiscutibilmente influenzato il Primo Emendamento e storia dell’annullamento della giuria in America. Stephen D. Solomon scrive nel suo libro Revolutionary Dissent: How the Founding Generation Created the Freedom of Speech:

Dopo il verdetto della giuria, la resistenza popolare a Le accuse di diffamazione presentate dalle autorità reali sembravano un mare troppo pericoloso per i pubblici ministeri da navigare. Alla fine degli anni ’60 del 1760 a Boston, quando i Figli della Libertà si opposero alle misure britanniche che violavano le libertà dei coloni, i grandi giurati resistettero ai ripetuti tentativi di incriminare la Boston Gazette … In effetti, dal caso Zenger fino all’indipendenza, i casi di common law contro i dissidenti sono praticamente scomparsi.

Altre risorse

  • The New-York Weekly Journal
  • Solomon, Stephen D., Revolutionary Dissent: How the Founding Generation Created the Freedom of Speech
  • Miller, Eugene F., Introductory Nota per una breve narrazione del caso e del processo di John Peter Zenger
  • Linder, Douglas, The Trial of John Peter Zenger : An Account
  • Old New York, A Journal Relating to the History and Antiquities of New York City

Credito di ricerca e scrittura: Nathan Tschepik, Kirsten C. Tynan
Credito fotografico: The New-York Weekly Journal e Andrew Hamilton che difendono John Peter Zenger da Wikimedia Commons

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