Président William McKinley: assassiné par un anarchiste

Entouré de son entourage à l’intérieur du Temple de la musique, McKinley a eu l’occasion de rencontrer ses admirateurs. L’animateur John Milburn, le président de l’exposition, se tenait à la gauche du président, afin qu’il puisse présenter des connaissances à McKinley à l’approche. L’agent des services secrets George Foster, le garde du corps en chef du président, occupait généralement ce poste, mais il se retrouva à cinq pieds du président et debout en face de lui. À la droite de McKinley se tenait Cortelyou, qui regardait chaque personne en face de son patron. Il avait l’intention de signaler aux gardes de fermer les portes après 10 minutes pour arrêter le défilé des sympathisants, puis de précipiter le président à son prochain rendez-vous.

Le président McKinley a accueilli chaque personne avec un sourire chaleureux et un poignée de main, s’arrêtant brièvement pour échanger des mots avec les enfants qui avaient accompagné leurs parents. La ligne a bougé rapidement. Beaucoup de participants tenaient des chiffons pour tamponner la sueur de leur front par temps chaud et humide. Alors que les gens qui attendaient avançaient, Foster remarqua un homme en ligne qui avait la main droite enveloppée dans un mouchoir. Foster se demanda si cela couvrait une blessure embarrassante.

McKinley a vu le handicap apparent de l’homme, et il a tendu la main pour lui serrer la main gauche. Soudain, Leon Czolgosz a enfoncé sa main droite bandée dans la poitrine du président. Les spectateurs ont entendu deux claquements aigus, comme de petits pétards, et un mince voile de fumée grise s’est levé devant le président. McKinley eut l’air confus et se redressa sur ses orteils, serra sa poitrine et se pencha en avant. Des membres de son entourage se sont déplacés pour soutenir le président effondré et l’aider à s’asseoir à proximité alors que le sang se répandait sur sa veste blanche. «Faites attention à la façon dont vous le dites à ma femme», dit McKinley, sa force diminuant déjà.

Foster et d’autres se sont jetés sur l’assaillant, le jetant brutalement au sol alors qu’il tentait de viser son revolver pour un troisième coup . McKinley a réussi un faible, «Ne les laissez pas le blesser», quand il a vu Czolgosz se faire écraser sous une masse de gardes en colère. Alors que le pandémonium se poursuivait, des assistants ont transporté le président dans un hôpital sur le terrain de l’exposition. Une balle avait frappé son sternum d’un coup d’œil, causant seulement une blessure superficielle, mais l’autre avait pénétré son abdomen, une blessure potentiellement mortelle.

Dr. Roswell Park, directeur médical de l’exposition et chirurgien de réputation internationale, effectuait une opération contre le cancer à proximité des chutes du Niagara. Plutôt que d’attendre son retour, les médecins présents ont jugé impératif d’agir immédiatement, et ils ont décidé d’opérer dès l’arrivée de l’éminent chirurgien de Buffalo, le Dr Matthew Mann.

À 17 h 20, une heure et 13 minutes après la fusillade, le président McKinley est passé sous le couteau. Alors qu’il glissait dans un sommeil induit par l’éther, il murmura le Notre Père. Les conditions de fonctionnement étaient loin d’être idéales et des défaillances professionnelles se sont produites qui, rétrospectivement, ont probablement soulevé un sourcil ou deux, mais la grave urgence a nécessité un jugement rapide. À un moment donné, les médecins ont dû réfléchir les rayons du soleil décroissants sur le patient avec un miroir en raison d’un éclairage insuffisant.

Une foule anxieuse attendait des informations sur l’état du président. À 19 h 00 les médecins ont publié une déclaration détaillant l’étendue des blessures de McKinley et décrivant la chirurgie, au cours de laquelle ils avaient cherché mais n’avaient pas pu trouver la deuxième balle. En résumé, ils ont dit que la condition du président à la fin de l’opération était gratifiante. Le résultat ne peut être prédit. Son état actuel justifie l’espoir de guérison. »

Alors que les rapports initiaux étaient optimistes, comme ils le seraient pour les six prochains jours, un conseiller présidentiel a ressenti un pressentiment inquiétant. Le secrétaire d’État John Hay avait déjà vécu les assassinats de deux présidents – le premier en tant que secrétaire personnel d’Abraham Lincoln et le second en tant qu’ami personnel et confident de James Garfield. Appelé à Buffalo depuis Washington, Hay aurait dit à son escorte que le président mourrait sûrement. Mais la peur du secrétaire d’État était une exception. L’optimisme des autres rapports a incité les responsables du cabinet à reprendre leurs fonctions ailleurs. Le vice-président Theodore Roosevelt, qui s’était précipité au chevet du président en apprenant la nouvelle de la fusillade, a quitté Buffalo «  le cœur léger  » et a rejoint sa famille en vacances dans les Adirondacks.

Le président s’est amélioré de jour en jour, et il se sentit assez fort le matin du 12 septembre pour recevoir sa première nourriture par voie orale – pain grillé et café. Le moral de McKinley était bon, mais dans l’après-midi, il a commencé à ressentir de l’inconfort et son état s’est rapidement aggravé. En 36 heures, la prédiction de Hay s’est réalisée. La gangrène, invisible, se formait le long de la trajectoire de la balle depuis près d’une semaine. Quelque 40 ans avant que la pénicilline ne devienne généralement disponible, McKinley était condamné au moment où Czolgosz avait tiré son revolver.Le président est décédé tôt le matin du 14 septembre, entouré d’un petit groupe de parents et d’amis. Cet après-midi-là, Theodore Roosevelt a prêté serment en tant que président des États-Unis.

Alors que les médecins avaient transféré le président à la maison de John Milburn après l’opération, un autre spectacle se jouait à travers la ville au siège de la police, où la vie de l’anarchiste était dans un péril aussi grand que celui de McKinley. La police brandissant des fusils et des soldats avec des baïonnettes a transporté l’assaillant à travers une foule en colère de milliers de personnes qui ont réclamé la tête de Czolgosz. Désormais, une foule estimée à 30 000 personnes se tenait prête à se précipiter dans la gare pour sortir le prisonnier de sa cellule. ‘Tue-le! Lynch! »Ont-ils demandé. Un observateur a fait remarquer que «le rugissement de la foule ne devait jamais être oublié par quiconque l’entendait». L’action rapide du commissaire de police de Buffalo William Bull a probablement sauvé la vie du prisonnier. Bull et ses hommes, dont certains montés à cheval, ont utilisé des bâtons de nuit pour repousser la foule déferlante et ont finalement réussi à boucler la rue et à encercler le poste de police à trois profondeurs, une présence intimidante qui a découragé l’action de la foule. L’avocat Thomas Penney a interrogé l’assassin potentiel à l’intérieur de la gare. Czolgosz a facilement avoué. Anarchiste autoproclamé et disciple d’Emma Goldman, Czolgosz a déclaré qu’il avait agi seul. «J’ai tué le président McKinley parce que j’ai fait mon devoir», a-t-il expliqué sans émotion. « Je ne pensais pas qu’un homme devrait avoir autant de service et un autre ne devrait pas en avoir. »

De sa cellule en face de l’hôtel de ville, Czolgosz a dû entendre le caisson transportant les restes de McKinley rouler lentement à travers les rues de Buffalo le 16 septembre en route vers la gare pour son voyage à Washington, DC Là, le corps du président a été placé sous le dôme du Capitole dans la même chambre qui abritait autrefois les restes de Lincoln et Garfield, avant de terminer son voyage pour inhumation dans la ville natale de McKinley de Canton, Ohio.

Czolgosz a été inculpé et traduit en justice le 16 septembre, et le procès a commencé une semaine plus tard à l’hôtel de ville de Buffalo. L’accusé, démissionnaire et impénitent, a plaidé coupable, mais le juge Truman C. White, l’un des juges de la Cour suprême de New York les plus expérimentés, a ordonné au greffier du tribunal de plaider non coupable conformément au droit de l’État de New York. Loran L. Lewis et Robert C. Titus, les deux juges à la retraite de la Cour suprême de l’État nommés pour servir d’avocat de la défense, n’ont pas caché leur dégoût d’avoir reçu la mission.

Le procureur de district Penney s’est concentré sur les aspects médicaux de la blessure et de la mort du président. Au cours du contre-interrogatoire, le Dr Herman Mynter, l’un des médecins traitants, a expliqué pourquoi les médecins n’avaient pas trouvé la deuxième balle. Il a expliqué qu’étant donné l’état affaibli de McKinley, une recherche plus poussée risquait de le tuer sur la table d’opération. Les médecins n’ont pas retrouvé la balle lors de l’autopsie, a-t-il noté, car la famille McKinley ne voulait pas que le corps soit mutilé.

L’accusation a alors établi hors de tout doute que l’accusé avait commis le crime. Les aveux signés de Czolgosz et son interrogatoire immédiatement après la fusillade ont confirmé sa culpabilité. Le seul espoir d’un verdict de non-culpabilité résidait dans la question de l’état mental de l’accusé, sujet de nombreuses spéculations dans les journaux dans les semaines précédant le procès. L’accusation et la défense avaient engagé six psychiatres pour examiner Czolgosz, mais les aliénistes, comme on les appelait alors, n’ont trouvé aucune preuve de folie. L’avocat de la défense n’a même jamais soulevé la question avant les plaidoiries finales, et seulement faiblement. En fait, l’avocat de la défense n’a appelé aucun témoin au nom de Czolgosz. Pour être juste, cependant, le défendeur a refusé de discuter de la question avec l’un ou l’autre des avocats, leur laissant peu de chose sur laquelle fonder une défense.

L’État a arrêté sa cause après seulement un jour et demi, et le juge a émis ses instructions au jury. En 30 minutes, ils sont revenus avec le verdict attendu – coupable au premier degré. Le procès avait été un modèle d’opportunisme, mais il ne représentait guère un exemple de défense solide. Selon les normes d’aujourd’hui, cela entraînerait probablement l’annulation du procès en appel. Mais en 1901, étant donné la nature ignoble du crime et un appel public au sang, l’avocat de la défense n’a pas interjeté appel.

Le mois suivant, l’État de New York a exécuté la condamnation à mort de Czolgosz au pénitencier d’Auburn . Le directeur a reçu plus de 1 000 demandes d’invitation à l’exécution, mais il n’a autorisé que 26 témoins conformément à la loi de l’État. Les responsables de la prison ont également rejeté deux propositions morbides – l’une d’un conservateur de musée pour acheter le cadavre pour 5 000 dollars et l’autre d’un opérateur de kinéscope pour 2 000 dollars pour filmer la marche du condamné vers la chambre de la mort. Le 29 octobre, le bourreau a lancé un interrupteur et a envoyé 1 700 volts d’électricité à travers le corps de Czolgosz.Les responsables craignaient que l’enlèvement du cadavre de Czolgosz ne provoque un spectacle. Ils ont donc obtenu l’autorisation de la famille de l’enterrer dans le cimetière de la prison. Les gardiens de prison ont aspergé le corps d’acide sulfurique pour le rendre méconnaissable. À la demande de Czolgosz, l’aumônier de la prison n’a pas organisé de cérémonie religieuse.

Malgré les menaces de mort faites à McKinley pendant sa présidence, il avait été protégé par la sécurité la plus désinvolte et primitive. Le président avait souvent marché sans surveillance à Canton et se promenait seul sur le terrain de la Maison Blanche sans la présence de George Foster. Après sa mort – le troisième assassinat présidentiel en 36 ans – le Congrès a renforcé la sécurité des présidents des États-Unis en ordonnant aux services secrets d’ajouter la protection du président à ses fonctions. Deux ans plus tard, le Congrès a promulgué une loi faisant de la protection présidentielle une responsabilité permanente des services secrets.

Cet article a été écrit par Wyatt Kingseed et a été initialement publié dans le numéro d’octobre 2001 du magazine American History. Pour d’autres articles intéressants, abonnez-vous au magazine American History dès aujourd’hui!

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