Malade ou Soie: Comment les vers à soie ont filé la théorie des germes de la maladie

Au début des années 1800, de nombreux scientifiques de haut niveau croyaient ardemment que la maladie se produisait spontanément à cause de mauvaises odeurs ou «miasmes» (connue sous le nom de théorie des miasmes). Nous savons aujourd’hui que certains microbes peuvent produire des odeurs capiteuses tout en prospérant dans la décomposition, donc associer «mauvaises odeurs» et maladie a du sens avec le recul. La théorie du miasme a fait du parfum le Purell du début du 19ème siècle et a donné au médecin de la peste son nez de pot-pourri distinctif.

Le bec d’un masque de médecin de la peste permettait aux médecins de porter des objets aromatiques pour « purifier » l’air, conformément à la théorie des miasmes qui prévaut à l’époque.

Vraiment, il ne pourrait y avoir de microbiologie moderne sans une théorie des « germes ». Au moment où la théorie des germes a été découverte en 1835, elle avait la tâche monumentale de renverser la théorie des miasmes dominante. Les révolutions commencent petit et le bouleversement de la théorie des miasmes a commencé avec une spore en germination sur le dos d’un ver à soie en Italie.

L’essor de l’industrie européenne précaire de la soie

Tout comme les maladies qu’ils peuvent provoquer, la théorie des germes ne s’est pas produite spontanément une fois qu’Antonie van Leeuwenhoek a décrit pour la première fois les microbes comme des «animauxcules». Il a fallu une motivation sérieuse pour que les scientifiques associent les microbes à la maladie après avoir découvert des micro-organismes; cette motivation était basée sur l’économie. Plus précisément, le désir de produire de la soie fine a finalement suscité l’association entre les microbes et l’infection. La passion historique de l’Europe et du Moyen-Orient pour la soie était si forte que leur route commerciale vers la Chine s’appelait «la route de la soie». L’industrie de la soie (également appelée sériciculture), certainement importée de Chine et peut-être dans les cheveux d’une princesse intrépide, fleurissait dans toute l’Europe vers les années 1100. Cependant, la production de soie nécessite un grand nombre de vers à soie – et un grand nombre de toute population devient vulnérable aux maladies infectieuses.
Si vous n’avez jamais pensé à l’origine de la soie, voici une petite introduction: les vers à soie sont des « vaches » chenilles qui filent des cocons de soie en échange de tas (et tas) de feuilles de mûrier. Heureusement, les vers à soie ont été domestiqués pendant au moins 5 000 ans (jusqu’à la légende), donc ces chenilles sont assez coopératives dans les bonnes conditions.

Un ver à soie fraîchement émergé battant ses ailes inefficaces pour la première fois.

Source: Photo courtoisie B. Lovett.

Maintenir suffisamment de chenilles pour produire les kilomètres de soie requis pour les races de tissus dans des conditions idéales pour les maladies des chenilles. Les scientifiques et les producteurs de soie étaient initialement ignorants de la bataille entre les vers à soie et leurs agents pathogènes et le succès des fermes de vers à soie était donc précaire. C’était une tragédie courante pour les fermes de vers à soie d’être envahies par la maladie avec peu d’interventions que les agriculteurs pouvaient appliquer.
Cela a conduit à des pratiques superstitieuses d’élevage de vers à soie, comme brûler de l’encens, basées sur la tradition et la croyance à l’époque que les mauvaises odeurs allaient rendent spontanément les vers à soie malades. Les vers à soie malades signifiaient moins de soie, ce qui entraînait moins de profits pour l’industrie de la soie. Comme c’était le cas dans de nombreux pays, l’Italie était confrontée à un avenir sombre et sans soie avec son industrie du ver à soie. Ces échecs d’élevage de vers à soie ont poussé l’industrie à se tourner vers la science pour trouver une réponse.

La théorie des germes de la maladie chez les vers à soie italiens

Agostino Bassi était un spécialiste des insectes de Lodi qui s’est mis au travail pour concevoir des solutions pratiques pour maintenir les vers à soie en bonne santé et ainsi sauver l’industrie de la soie en déclin. Les scientifiques savent aujourd’hui que l’industrie de la soie était confrontée à de multiples microorganismes: divers virus, bactéries et champignons ont le goût des chenilles. À l’époque de Bassi, même si l’étiologie microbienne était inconnue, les maladies causées par ces différents microbes étaient classées en fonction de leurs symptômes distinctifs.

Une esquisse de l’entomologiste italien Agostino Bassi, qui a développé la théorie des germes de la maladie chez les vers à soie.

Les maladies des vers à soie ont plusieurs noms différents tout au long de l’histoire de la production de la soie, mais les scientifiques modernes utilisent les noms français: pebrine, muscardine, flacherie et grasserie. Bassi s’est concentré sur la muscardine blanche, qui transforme les chenilles en petites momies qui poussent ensuite des champignons blancs brillants. Ce symptôme était si frappant que les Français l’appelaient « muscardine », du nom d’un bonbon éponyme. Pour Bassi, cette maladie était appelée calcinaccio (itallien pour « gravats »). L’autre nom adopté par les producteurs de soie italiens était « mal del segno », car remarquer cette maladie parmi vos chenilles était certainement un « mauvais signe.»

Après avoir choisi une maladie qui était à la fois évidente et un problème pressant pour l’industrie de la soie italienne, Bassi a passé les 25 années suivantes à étudier attentivement les bonbons de vers à soie. Il a commencé par poser des questions simples: quelles chenilles succombent à la maladie? Comment les chenilles malades sont-elles liées? Comment évolue la maladie? En fin de compte, il cherchait un moyen de prédire quelles chenilles tomberaient malades, afin que les producteurs de soie puissent intervenir avant qu’une chenille malade ne devienne une épizootie.
Les recherches de Bassi l’ont amené à comprendre que la maladie pouvait être transmise de manière fiable en déplaçant les spores fongiques de un bonbon de ver à soie mort sur une chenille en bonne santé. Imaginez la lumière des bougies se reflétant sur un groupe de spores fongiques alors que cet entomologiste itallien les transportait à travers un arc intentionnel sur un ver à soie sans méfiance. Ce fut un moment de changement de paradigme dans notre compréhension de la maladie: l’aube de la théorie des germes. Bassi s’était rendu compte que si les producteurs de soie voulaient plus de soie, ils avaient besoin de moins de bonbons infectieux.

Les fils entrelacés de la microbiologie fondamentale et appliquée

Bassi a condensé sa réalisation dans un manuscrit intitulé « Del mal del segno, calcinaccio o moscardino, »Avec un sous-titre traduit en anglais par« une maladie qui affecte les vers à soie et sur les moyens d’en libérer même les établissements d’élevage les plus dévastés ». Ici, la découverte fondamentale que les microbes (à savoir, «un germe étranger») peuvent causer des maladies est entrelacée avec des conseils pratiques pour l’élevage des vers à soie.
La théorie de Bassi a eu un tel impact sur notre compréhension de la maladie que ses conseils d’élevage de vers à soie sont évidents pour un lecteur moderne: parmi eux, on trouve 1) utiliser des désinfectants pour nettoyer les insectes et le matériel contaminés, 2) séparer les chenilles pour éviter la transmission de maladies et 3) éliminer les chenilles infectées avant qu’elles ne deviennent contagieuses. Le fait d’être témoin de ce phénomène chez les insectes l’a amené à proposer que nous, les humains, sommes également sensibles aux maladies causées par des germes.

Chenilles de vers à soie fraîchement écloses qui laissent avidement leurs œufs blancs dans recherchez des feuilles de mûrier.

Source: Photo gracieuseté de B. Lovett.

Inspirer la prochaine génération de scientifiques

L’importance de la nouvelle théorie de Bassi a été reconnue immédiatement tely. Étant donné que ses conseils d’élevage de vers à soie fondés sur des preuves offraient une voie à suivre pour les industries du ver à soie touchées par la maladie dans toute l’Europe, il a été traduit dans de nombreuses langues, y compris le français, afin qu’il puisse être largement diffusé. La traduction française du travail de Bassi a atterri sur le bureau de Louis Pasteur, qui a été fortement influencé par cette nouvelle théorie germinale de la maladie.
Pasteur a continué à travailler sur la pébrine dans les vers à soie (une maladie microsporidienne causée principalement par Nosema bombycis), et il a défendu la théorie des germes de la maladie pour aider à renverser la théorie des miasmes pour de bon. Cette histoire représente la science à son meilleur: internationale, collaborative, fondamentale puis appliquée. Aujourd’hui, Bassi est commémoré au nom du champignon muscardine blanche Beauveria bassiana qui l’a aidé à tirer ses conclusions monumentales. Cet honneur reconnaît que ce scientifique italien a tracé le fil de notre désir pour les bonnes choses de la vie jusqu’à une compréhension plus profonde du monde qui nous entoure.
Lectures complémentaires
Cette histoire de pathologie des insectes et bien d’autres, dont la première de Louis Pasteur rencontre avec une chrysalide de vers à soie, sont racontées de manière plus complète et éloquente dans la maladie dans un accord mineur d’Edward A. Steinhaus.

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