La chanteuse de blues Bessie Smith, tuée dans un accident de voiture au Mississippi, est enterrée

La légendaire chanteuse de blues Bessie Smith est enterrée près de Philadelphie, en Pennsylvanie, le 4 octobre 1937. Quelque 7 000 personnes en deuil ont assisté à ses funérailles. Smith avait été tué quelques jours auparavant lorsque le vieux Packard qu’elle conduisait a percuté un camion garé près de Coahoma, Mississippi, entre Clarksdale et Memphis. Il n’existe aucune trace de la date de naissance exacte de Smith, mais elle avait environ 43 ans.

Bessie Smith était dans le show business depuis son adolescence. En 1912, elle rejoint une troupe de vaudeville itinérante, les Rabbit Foot Minstrels, et passe la décennie suivante à chanter dans des spectacles de ménestrel et des cabarets dans tout le Sud. (Une rumeur populaire disait que Gertrude « Ma » Rainey, la chef des Foots, avait kidnappé la jeune chanteuse talentueuse et l’avait traînée d’un spectacle à l’autre contre sa volonté. Ce n’était pas vrai – Rainey était l’ami et le mentor de Smith – mais ça a fait une grande publicité.)

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En 1923, Smith a sorti son premier disque,  » Blues au cœur. » Il s’est vendu à près de 800 000 exemplaires et a fait d’elle une superstar. En fait, à la fin des années 1920, Smith avait gagné plus d’argent que n’importe quel artiste noir. Elle a joué et enregistré avec des sommités comme Clarence Williams, Louis Armstrong et le groupe de Fletcher Henderson et elle a joué dans le film de 1929 « St. LouisBlues ». Malheureusement, dans les années 1930, la carrière de Smith stoppa. La dépression, l’évolution des goûts musicaux qui favorisaient le jazz et le swing plutôt que le blues du vaudeville et l’alcoolisme sévère de la chanteuse lui rendirent presque impossible de trouver du travail. Vers la fin de la décennie, cependant, Smith avait a commencé à enregistrer et à jouer à nouveau.

Les circonstances entourant la mort de la chanteuse sont mystérieuses. Nous savons que Smith a été gravement blessée – son bras était presque sectionné – dans l’accident. Après cela, disent certains, le médecin sur les lieux, elle l’a ignorée alors qu’il soignait les bosses et les éraflures d’un couple blanc qui se trouvait dans un pare-chocs à proximité. D’autres sources disent que Smith a saigné à mort pendant que son ambulance conduisait à la recherche d’un hôpital qui traiterait les patients noirs. (Edward Albee a basé sa pièce de 1959 « La mort de Bessie Smith » sur cette version des événements.) La plupart des historiens conviennent maintenant que les histoires sont apocryphes: Smith a réussi à se rendre à l’hôpital, mais ses blessures étaient si graves que cela ne faisait aucune différence

À l’été 1970, peu de temps avant sa propre mort suite à une overdose d’héroïne, la jeune chanteuse Janis Joplin fit fabriquer une pierre tombale pour la tombe anonyme de Smith. Il dit: « Le plus grand chanteur de blues du monde n’arrêtera jamais de chanter. »

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