Enfermo o seda: cómo los gusanos de seda tejieron la teoría de los gérmenes de la enfermedad

A principios del siglo XIX, muchos científicos destacados creían fervientemente que la enfermedad se producía espontáneamente a partir de malos olores o «miasmas» (conocida como teoría del miasma). Hoy sabemos que algunos microbios pueden producir olores embriagadores mientras prosperan en descomposición, por lo que asociar los «malos olores» y la enfermedad tiene sentido en retrospectiva. La teoría del miasma convirtió al perfume en el Purell de principios del siglo XIX y le dio al médico de la peste su distintiva nariz de popurrí.

El pico de una máscara de médico de la plaga permitía a los médicos llevar elementos aromáticos para «purificar» el aire, de acuerdo con la teoría prevaleciente del miasma en ese momento.

En verdad, no podría haber microbiología moderna sin una teoría de los «gérmenes». Cuando se descubrió la teoría de los gérmenes en 1835, tenía la monumental tarea de derribar la teoría del miasma prevaleciente. Las revoluciones comienzan siendo pequeñas y el trastorno de la teoría del miasma comenzó con una espora que germinaba en la espalda de un gusano de seda en Italia.

El auge de la precaria industria europea de la seda

Al igual que las enfermedades que pueden causar, la teoría de los gérmenes no surgió espontáneamente una vez que Antonie van Leeuwenhoek describió por primera vez a los microbios como «animálculos». Los científicos necesitaron una gran motivación para relacionar los microbios con las enfermedades después de descubrir los microorganismos; esa motivación se basaba en la economía. Específicamente, el deseo de producir seda fina finalmente provocó la asociación entre microbios e infección. La pasión histórica de Europa y Oriente Medio por la seda fue tan fuerte que su ruta comercial a China se llamó «la ruta de la seda». La industria de la seda (también llamada sericultura), importada ciertamente de China y quizás en el cabello de una princesa intrépida, estaba floreciendo en toda Europa hacia el 1100. Sin embargo, la producción de seda requiere una gran cantidad de gusanos de seda, y una gran cantidad de cualquier población se convierte en vulnerable a enfermedades infecciosas.
Si nunca ha pensado de dónde viene la seda, aquí tiene una breve introducción: los gusanos de seda son «vacas» oruga que tejen capullos de seda a cambio de montones (y montones) de hojas de morera. Afortunadamente, los gusanos de seda han sido domesticados durante al menos 5.000 años (hasta la leyenda), por lo que estas orugas cooperan bastante si se dan las condiciones adecuadas.

Un gusano de seda recién emergido batiendo sus alas ineficaces por primera vez.

Fuente: Foto cortesía de B. Lovett.

Mantener suficientes orugas para producir los kilómetros de seda necesarios para las condiciones de razas de tela que son ideales para las enfermedades de las orugas. Los científicos y los productores de seda inicialmente ignoraban la batalla entre los gusanos de seda y sus patógenos, por lo que el éxito de las granjas de gusanos de seda era precario. Era una tragedia común que las granjas de gusanos de seda estuvieran invadidas por enfermedades con pocas intervenciones que los agricultores pudieran aplicar.
Esto llevó a prácticas supersticiosas de cría de gusanos de seda, como la quema de incienso, basadas en la tradición y la creencia en ese momento de que los malos olores enferman espontáneamente a los gusanos de seda. Los gusanos de seda enfermos significaron menos seda, lo que resultó en menos ganancias para la industria de la seda. Como fue el caso en muchos países, Italia se enfrentaba a un futuro austero y sin seda con su industria de gusanos de seda. Estos fracasos en el cultivo de gusanos de seda hicieron que la industria buscara una respuesta en la ciencia.

La teoría de los gérmenes de las enfermedades en los gusanos de seda italianos

Agostino Bassi era un científico de insectos de Lodi que se puso a trabajar para idear soluciones prácticas para mantener saludables a los gusanos de seda y así salvar la menguante industria de la seda. Los científicos saben hoy que la industria de la seda se enfrentaba a múltiples microorganismos: varios virus, bacterias y hongos tienen gusto por las orugas. En la época de Bassi, aunque se desconocía la etiología microbiana, las enfermedades causadas por estos diferentes microbios se clasificaban según sus síntomas distintivos.

Un bosquejo del entomólogo italiano Agostino Bassi, quien desarrolló la teoría de los gérmenes de la enfermedad en los gusanos de seda.

Las enfermedades del gusano de seda han tenido muchos nombres diferentes a lo largo de la historia de la producción de seda, pero los científicos modernos utilizan los nombres franceses: pebrine, muscardine, flacherie y grasserie. Bassi se centró en la muscardina blanca, que convierte a las orugas en pequeñas momias que posteriormente brotan hongos blancos brillantes. Este síntoma fue tan llamativo que los franceses lo llamaron «muscardina», en honor a un bombón del mismo nombre. Para Bassi, esta enfermedad fue llamada calcinaccio (en italiano «escombros»). El otro nombre adoptado por los cultivadores de seda italianos fue «mal del segno», porque notar esta enfermedad entre las orugas era definitivamente una «mala señal».”

Después de elegir una enfermedad que era a la vez notoria y un problema urgente para la industria de la seda italiana, Bassi pasó los siguientes 25 años estudiando cuidadosamente los bombones de gusanos de seda. Comenzó haciendo preguntas sencillas: ¿Qué orugas sucumben a la enfermedad? ¿Cómo se relacionan las orugas enfermas? ¿Cómo avanza la enfermedad? En última instancia, estaba buscando una forma de predecir qué orugas se enfermarían, de modo que los productores de seda pudieran intervenir antes de que una oruga enferma se convirtiera en una epizoótica.
La investigación de Bassi lo llevó a comprender que la enfermedad podría transmitirse de manera confiable moviendo las esporas de hongos de un bombón de gusano de seda muerto sobre una oruga sana. Imagínese la luz de las velas reflejándose en un grupo de esporas de hongos mientras este entomólogo italiano las llevaba a través de un arco intencional hacia un gusano de seda desprevenido. Este fue un momento de cambio de paradigma en nuestra comprensión de la enfermedad: el amanecer de la teoría de los gérmenes. Bassi se había dado cuenta de que si los productores de seda quieren más seda, necesitan menos bombones infecciosos.

Los hilos entrelazados de la microbiología básica y aplicada

Bassi destiló su realización en un manuscrito titulado «Del mal del segno, calcinaccio o moscardino, ”Con un subtítulo traducido al inglés como» una enfermedad que afecta a los gusanos de seda y sobre los medios para liberarse de ellos incluso en los establecimientos de cría más devastados «. Aquí, el descubrimiento fundamental de que los microbios (es decir, «un germen extraño») pueden causar enfermedades se entrelaza con consejos prácticos para la cría de gusanos de seda.
La teoría de Bassi tuvo tal impacto en nuestra comprensión de la enfermedad que sus consejos sobre la cría de gusanos de seda son obvios para un lector moderno: entre ellos están 1) usar desinfectantes para limpiar insectos y equipos contaminados, 2) separar las orugas para prevenir la transmisión de enfermedades y 3) eliminar las orugas infectadas antes de que se vuelvan contagiosas. Ser testigo de este fenómeno en los insectos lo llevó a proponer que los humanos somos igualmente susceptibles a enfermedades causadas por gérmenes.

Orugas de gusanos de seda recién nacidos que están dejando sus huevos blancos en busque algunas hojas de morera.

Fuente: Foto cortesía de B. Lovett.

Inspiring the Next Generation of Scientists

La importancia de la nueva teoría de Bassi fue reconocida inmediatamente. tely. Dado que sus consejos sobre la cría de gusanos de seda basados en la evidencia ofrecieron un camino a seguir para las industrias de gusanos de seda afectados por enfermedades en toda Europa, se tradujo a muchos idiomas, incluido el francés, para que pudiera distribuirse ampliamente. La traducción francesa del trabajo de Bassi aterrizó en el escritorio de Louis Pasteur, quien fue fuertemente influenciado por esta nueva teoría de la enfermedad por gérmenes.
Pasteur pasó a trabajar sobre la pebrina en los gusanos de seda (una enfermedad microsporidiana causada principalmente por Nosema bombycis), y defendió la teoría de los gérmenes de la enfermedad para ayudar a derribar la teoría del miasma para siempre. Esta historia representa la ciencia en su máxima expresión: internacional, colaborativa, fundamental y luego aplicada. Hoy, Bassi está conmemorado en nombre del hongo muscardina blanca Beauveria bassiana que lo ayudó a sacar sus monumentales conclusiones. Este honor reconoce que este científico italiano rastreó el hilo de nuestro deseo por las cosas buenas de la vida hasta una comprensión más profunda del mundo que nos rodea.
Lectura adicional
Esta historia de patología de insectos y muchas otras, incluida la primera de Louis Pasteur encuentro con una crisálida de gusano de seda, se relatan de forma más completa y elocuente en Enfermedad en un acorde menor de Edward A. Steinhaus.

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