Cuando se apagan las luces Los datos satelitales arrojan nueva luz sobre la opaca economía de Corea del Norte


VISTA DESDE el espacio por la noche, Corea del Norte parece la primera imagen recientemente publicada de un agujero negro: un abismo, rodeado por el resplandor brillante de Corea del Sur, China y Rusia, del que nada puede escapar. Pero el Reino Ermitaño emite un poco de luz, que detectan los satélites en órbita. Y la luminosidad nocturna es una de las pocas fuentes confiables de información sobre el país. Implica que la economía de Corea del Norte es más pobre, más volátil y más vulnerable al clima de lo que se pensaba anteriormente.

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Las luces nocturnas son un poderoso indicador de la actividad económica. Un nuevo documento del FMI encuentra que explican el 44% de la variación en el PIB por persona de los países, un vínculo tan estrecho como el que existe entre la altura de una persona y el tamaño de la mano. En lugares donde los registros son deficientes o manipulados, las luces nocturnas ofrecen una medida alternativa de producción. Un estudio encontró que entre países con luminosidad similar, las autocracias reportaron un crecimiento del PIB entre un 15% y un 30% más alto que las democracias.

En ningún lugar hay buenos datos económicos más raros que en Corea del Norte. Las cifras más detalladas provienen del banco central de Corea del Sur, que las deriva de cifras sobre volúmenes de producción de diversos bienes. Cuando se ajusta al costo de vida en una economía asiática en desarrollo, la estimación más reciente del banco del PIB anual por persona de Corea del Norte es suficiente para comprar bienes y servicios que costarían $ 2500 en Estados Unidos.

Sin embargo, el cuadro pintado por las luces nocturnas es aún más sombrío. En 2013, un grupo de académicos comparó la luminosidad y el PIB en las zonas rurales de China, obteniendo una ecuación para estimar la producción económica de la luz. Un artículo de próxima publicación de World Data Lab, una startup y un equipo de investigadores aplica esta fórmula a Corea del Norte. Produce un nivel de vida que costaría $ 1,400 al año en Estados Unidos, lo que convierte a Corea del Norte en uno de los diez países más pobres del mundo.

Los datos también sugieren que la economía ha sido inusualmente volátil. En 2013-15 la luminosidad cayó un 40%. Eso implica una reducción del 12% en el PIB, incluido el 19% en la región de la capital, Pyongyang. Sin embargo, desde 2016, el país ha vuelto a brillar.

Es poco probable que las sanciones internacionales hayan producido esto oscurecimiento. Se hicieron más estrictos en 2016-17, justo cuando aumentó la luminosidad. Una caída en los precios de las exportaciones de Corea del Norte, como el carbón, puede haber influido.

Pero la causa principal probablemente fue el clima. Corea del Norte depende de la energía hidroeléctrica, y en 2015 estaba reseca por una sequía. El Banco de Corea también calcula que la producción de electricidad, gas y agua cayó un 13% en 2015.

Es posible que la economía no se haya contraído tanto como sugiere la disminución. Las recesiones causadas por cortes de energía podrían reducir desproporcionadamente la iluminación. Muchos norcoreanos poseen paneles solares, que alimentan la actividad diurna que no se muestra en las luces nocturnas. Y los edificios estatales, cuya iluminación es una elección política, constituyen gran parte del brillo de la capital. Como ocurre con la física dentro de un agujero negro, nadie sabe qué leyes económicas se aplican dentro de la misteriosa silueta de Corea del Norte.

No obstante, una caída del 40% en la luminosidad indica una recesión grave. Y este año, el gobierno ha admitido públicamente que las olas de calor, las inundaciones y la sequía han provocado una grave escasez de alimentos. El régimen parece estar mucho mejor preparado para resistir las sanciones comerciales que la ira de la naturaleza.

Fuentes: World Data Lab en colaboración con la Fundación NOMIS, la Universidad de Economía y Negocios de Viena y el Instituto Internacional de Análisis de Sistemas Aplicados ; Grupo de Observación de la Tierra, NOAA NCEI; «Illuminating economic growth», por Yingyao Hu y Jiaxiong Yao, documento de trabajo del FMI, abril de 2019

Este artículo apareció en la sección de detalles gráficos de la edición impresa bajo el título «Cuando se apagan las luces»

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