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Molti studiosi hanno da tempo concordato che la tariffa Smoot-Hawley ha avuto effetti economici disastrosi, ma la maggior parte di loro ha ritenuto che non avrebbe potuto provocò il crollo del mercato azionario dell’ottobre 1929, poiché il dazio non fu convertito in legge fino al giugno successivo. Oggi sappiamo che gli operatori di mercato non aspettano l’approvazione di una legge importante, ma cercano invece di anticipare se passerà o meno e quali saranno i suoi effetti.
Considera la seguente sequenza di eventi:
La tariffa Smoot-Hawley passa alla Camera il 28 maggio 1929. I prezzi delle azioni a New York (1926 = 100) scendono da 196 a marzo a 191 a giugno. Il 19 giugno, i repubblicani della Commissione Finanze del Senato si incontrano per riscrivere il disegno di legge. Nella speranza di un miglioramento, il mercato si rialza, ma la produzione industriale (1967 = 100) raggiunge il picco a luglio e scende leggermente fino a settembre. Le azioni salgono a 216 entro settembre, raggiungendo il picco il terzo del mese. L’intera Commissione Finanze del Senato andrà a lavorare sulla tariffa il giorno successivo, spostandola in Senato nel corso del mese.
Il 21 ottobre il Senato respinge, 64 a 10, una mossa per limitare gli aumenti tariffari all’agricoltura. “Un indebolimento della coalizione democratico-progressista è stato evidenziato il 23 ottobre”, osserva il Commercial and Financial Chronicle. In questa prima votazione di prova, 16 membri della coalizione anti-tariffaria cambiano posizione e votano per raddoppiare la tariffa sul carburo di calcio dal Canada. Le azioni crollano nell’ultima ora di negoziazione; la mattina seguente viene battezzato il giovedì nero. Il 28 ottobre, una delegazione di senatori fa appello al presidente Hoover perché aiuti a far passare rapidamente una legge sulle tariffe (cosa che fa il 31). Il Chronicle titola notizie sui prestiti dei broker lo stesso giorno: “Il richiamo del denaro straniero cresce più pesante: tutta l’Europa preleva capitale”. Il giorno successivo è in stallo. Le azioni iniziano a salire dopo il 14 novembre, salendo costantemente da 145 a novembre a 171 ad aprile. La produzione industriale smette di scendere e si aggira intorno al livello di dicembre fino a marzo.

Il 24 marzo 1930, il Senato approva la tariffa Smoot-Hawley, da 222 a 153. Il dibattito ora si concentra sulla possibilità o meno di porre il veto al presidente Hoover . Tuttavia, le azioni scendono di 11 punti, a 160, a maggio. Il 17 giugno 1930, nonostante le vigorose proteste di un migliaio di economisti, Hoover firma il disegno di legge, notando che mantiene una promessa elettorale che aveva fatto, e le scorte scendono a 140 a luglio.
Il Commercial and Financial Chronicle del 21 giugno 1930 ha dato inizio ai principali eventi della settimana: “la firma da parte del presidente della legge tariffaria Smoot-Hawley” e “un rinnovato crollo violento del mercato azionario”. Senza mai legare del tutto i due eventi, la Cronaca ha osservato che “se lo straniero non può venderci i suoi beni non può ottenere i mezzi per acquistare i nostri beni”. Altre sezioni hanno notato che le azioni internazionali sono state particolarmente colpite, che 35 nazioni avevano protestato vigorosamente contro la tariffa e minacciato ritorsioni, e che il Canada e altre nazioni avevano già aumentato le proprie tariffe “in considerazione della probabilità di una tale legislazione negli Stati Uniti”.
Potrebbe essere difficile rendersi conto di come il commercio internazionale possa avere così tanto impatto sull’economia nazionale. Per anni, nello spiegare i movimenti dei redditi negli anni Trenta, l’attenzione si è invece concentrata sulla spesa e sui deficit federali. Eppure, a prima vista, il commercio era molto più importante: le esportazioni sono scese da $ 7 miliardi nel 1929 a $ 2,5 miliardi nel 1932; La spesa federale era solo di $ 2,6 miliardi nel 1929 e di $ 3,2 miliardi nel 1932. Nel 1929, le esportazioni rappresentavano quasi il 7% della nostra produzione nazionale e una quota molto maggiore della produzione di beni (al contrario dei servizi). Anche il commercio rappresentava il 15-17% del reddito agricolo nel 1926-29 e le esportazioni agricole furono ridotte a un terzo del livello del 1929 nel 1933. Anche questi numeri, tuttavia, sottovalutano l’importanza del commercio. Parti critiche del processo di produzione degli Stati Uniti possono essere paralizzate da un’imposta elevata sui materiali importati. Altre industrie chiave dipendono fortemente dalle esportazioni. Le interruzioni nei flussi commerciali si propagano quindi in tutta l’economia. Una tariffa sull’olio di lino danneggia l’industria delle vernici statunitense, una tariffa sull’acciaio ferito al tungsteno, una tariffa sulla carta danneggiata dalla caseina, una tariffa sulle apparecchiature elettriche danneggiate dalla mica e così via. Oltre ottocento cose usate nella fabbricazione di automobili furono tassate da Smoot-Hawley. C’erano cinquecento stabilimenti statunitensi che impiegavano sessantamila persone per realizzare abiti a buon mercato con stracci di lana importati; il dazio sugli stracci di lana è aumentato del 140%.
I paesi stranieri sono stati appiattiti dall’aumento delle tariffe statunitensi su cose come olio d’oliva (Italia), zucchero e sigari (Cuba), seta (Giappone), grano e burro (Canada). L’impoverimento dei produttori stranieri ha ridotto i loro acquisti, diciamo, di cotone statunitense, mandando in bancarotta sia gli agricoltori che le banche degli agricoltori.
Dovrebbe essere ovvio che un limite effettivo alle importazioni riduce anche le esportazioni.Senza i dollari ottenuti vendendo qui, i paesi stranieri non potrebbero permettersi di acquistare i nostri beni (o di ripagare i loro debiti). Dal 1929 al 1932, le importazioni statunitensi dalla Germania sono diminuite di $ 181 milioni; Le esportazioni statunitensi in Germania sono diminuite di $ 277 milioni. Gli americani avevano anche poco uso della valuta estera, poiché le merci straniere erano soggette a tariffe proibitive, quindi il dollaro era artificialmente costoso in termini di altre valute. Anche questo ha depresso le nostre esportazioni, che si sono rivelate particolarmente devastanti per gli agricoltori, il gruppo che avrebbe dovuto beneficiare dei dazi.
C’era già stato qualche danno (in particolare alle esportazioni agricole) dalla legislazione tariffaria del 1921 e del 1922. Come sottolinea lo storico di Princeton Arthur Link, tuttavia, “i suoi unici cambiamenti importanti furono una maggiore protezione per prodotti agricoli “. Smoot-Hawley ha ampliato l’elenco per includere 3.218 articoli (compresi i crauti) e le tariffe 887 sono state notevolmente aumentate, su tutto, dalle noci brasiliane alla stricnina. Gli orologi avevano dovuto affrontare una tariffa del 45 per cento; Smoot-Hawley lo ha aumentato al 55 percento, più fino a $ 4,50 ciascuno. Le tariffe su mais, burro e lana non migliorata furono all’incirca raddoppiate. Un elenco sempre più ristretto di merci esenti da dazi non includeva più “spazzatura”, sebbene sanguisughe e scheletri fossero ancora esenti.
Una considerazione cruciale è che molte tariffe erano una specifica quantità di denaro per unità piuttosto che una percentuale del prezzo. Poiché i prezzi di molti beni scambiati sono diminuiti della metà (o più) dal 1929 al 1933, l’aliquota effettiva della tariffa è raddoppiata. Se i cappelli di feltro importati venissero venduti per $ 5, inclusa una tariffa di $ 2,50, un calo del prezzo a $ 2,50 confiscerebbe l’intero reddito derivante dalla vendita nel mercato statunitense. Senza i dollari derivanti dalla vendita sul mercato statunitense, il produttore straniero di cappelli non potrebbe acquistare nulla qui.
Una serie di spiegazioni apparentemente separate del Grande Crollo si adattano abbastanza bene una volta riconosciuta l’importanza delle tariffe previste. Charles Kindleberger, in Manias, Panics, and Crashes, descrive un crollo strutturale del sistema finanziario: “Il prestito all’importazione, per esempio, sembra essersi fermato del tutto”. Ma il rifiuto di finanziare le importazioni ha perfettamente senso se i finanziatori anticipano correttamente tariffe elevate Ci furono cancellazioni anticipate di ordini di importazione nel 1929 che riflettevano analogamente aspettative razionali, ei prezzi all’importazione furono tra i primi a diminuire.
Molte scorte venivano acquistate con margine, ovvero l’acquirente ne pagava da 25 a 50 per cento del prezzo e il suo broker è andato alla banca per prendere in prestito abbastanza da coprire temporaneamente il resto. Il presidente del Federal Reserve Board aveva avvertito le banche di frenare questi broker o “chiamare” prestiti come conte nel febbraio 1929, e la Fed ha quasi raddoppiato il tasso di sconto dal 1927 all’agosto 1929, in parte nella speranza di frenare la “speculazione” del mercato azionario. La maggior parte dei prestiti ai broker nel 1928-29 non provenivano dalle banche stesse, tuttavia , ma sono stati invece prestati a intermediari per conto di imprese nazionali e banche, imprese e individui stranieri.
Il massiccio ritiro di prestatori stranieri dal mercato dei prestiti mediatori all’inizio di ottobre rifletteva probabilmente il declino correttamente previsto del valore della garanzia per quei prestiti (azioni) e il timore tra i capitalisti stranieri che avrebbero dovuto liquidarli risorse per rimanere solvibili in un mondo di tariffe elevate. Il processo ha contribuito all’arresto sia come causa che come effetto. C’è stata una corsa alla liquidità sia da parte dei prestatori che dei proprietari di azioni. Con il calo dei prezzi delle azioni, i broker hanno richiesto ai propri clienti di mettere più soldi per soddisfare il requisito di margine. Se gli azionisti non riuscissero a trovare il denaro, i broker potrebbero vendere i titoli per raccogliere i soldi. In ogni caso, proprietari e broker sono stati spinti a scaricare le azioni, forse accelerando (ma non causando) il declino del mercato azionario.
il mercato subì continui attacchi politici dopo il 1930. All’inizio di aprile del 1932, il Commercial and Financial Chronicle riporta “il mercato cadde in un completo collasso. . . per l’approvazione da parte della Camera dei Rappresentanti di una maggiore tassa sulle vendite di azioni. “Il Dow toccò il fondo l’8 luglio, quando (come riportava la cronaca del giorno successivo) c’erano state buone notizie – la Commissione tariffaria aveva tagliato 18 tariffe , e una sottocommissione della Camera stava esaminando il modo di tagliare le tasse eliminando la duplicazione con gli stati. Martedì 19 settembre, il candidato Roosevelt ha definito la tariffa “la strada verso la rovina” e si è impegnato a negoziare riduzioni delle tariffe non appena si è insediato. sabato successivo, il Chronicle è rimasto sbalordito dal fatto che “il mercato abbia nuovamente invertito bruscamente il suo corso, e mercoledì i prezzi sono improvvisamente aumentati in modo sensazionale”.

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